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Los gatos fueron domesticados en China hace más de 5.000 años

La relación entre los humanos y los gatos se desarrolló tras el nacimiento de la agricultura, según científicos franceses

26.01.2016 | 10:53
Los gatos fueron domesticados en China.

Científicos franceses han aportado pruebas de que los gatos comenzaron a ser domesticados en China antes del año 3000 antes de Cristo, en un proceso y con una especie distintos a los de Occidente.

Este escenario es comparable al que tuvo lugar en el Cercano Oriente y Egipto, donde la relación entre los humanos y los gatos desarrolló tras el nacimiento de la agricultura.

Esta es la conclusión de un estudio publicado en la revista PLoS ONE. por un equipo del laboratorio 'Archéozoologie, Archéobotanique: Sociétés, Pratiques et Environnements' (CNRS/ MNHN), en colaboración con colegas del Reino Unido y China. Lograron determinar las especies correspondientes a gato en restos encontrados en asentamientos agrícolas en China datados en alrededor de 3.500 años antes de Cristo.

Todos los huesos pertenecen al gato leopardo, un pariente lejano del gato salvaje occidental, de los que descienden todos los gatos domésticos modernos.

El gato es el animal doméstico más común en el mundo de hoy, con más de 500 millones de individuos. Todos los gatos domésticos actuales descienden de la variedad de África y de Oriente Próximo del gato montés (Felis silvestris lybica). De acuerdo con un trabajo publicado en 2004, los seres humanos y los gatos empezaron a formar una relación estrecha en el Cercano Oriente hacía el 9000-7000 aC, tras el nacimiento de la agricultura.

En 2001, investigadores de la Academia China de Ciencias en Pekín descubrieron huesos de gato en los asentamientos agrícolas en el norte de China (provincia de Shaanxi) que datan de alrededor del año 3500 aC.

¿Fue esto evidencia de una relación entre los pequeños gatos y los humanos en el cuarto milenio antes de Cristo en China? ¿O fue el resultado de la llegada a China de los primeros gatos domésticos desde el Cercano Oriente? No había manera de decidir entre estas dos hipótesis, sin identificar la especie a la que los huesos pertenecían. Aunque no hay menos de cuatro diferentes variedades de pequeño gato en China, la subespecie de la que descienden los gatos modernos (Felis silvestris lybica) nunca se ha registrado allí.

Para tratar de resolver la cuestión, una colaboración de científicos realizó un análisis de morfometría geométrica, que, en ausencia de ADN antiguo, es la única manera de diferenciar los huesos de estos gatos pequeños, que tienen morfologías muy similares cuyas diferencias son a menudo imperceptibles usando técnicas convencionales.

Los científicos analizaron las mandíbulas de cinco gatos de Shaanxi y Henan que datan desde 3500 hasta 2900 antes de Cristo. Su trabajo determina claramente que los huesos pertenecían todos al gato leopardo (Prionailurus bengalensis). Todavía muy extendido en Asia Oriental hoy en día, este gato salvaje, que es un pariente lejano del gato salvaje occidental (Felis silvestris lybica), es conocido por su propensión a frecuentar zonas con fuerte presencia humana. Al igual que en el Cercano Oriente y Egipto, los gatos leopardo probablemente fueron atraídos a los asentamientos chinos por la proliferación de roedores que se aprovechaban de los almacenes de grano.

Estas conclusiones muestran que un proceso comparable al que tuvo lugar en el Cercano Oriente y en Egipto se desarrolló independientemente en China tras el nacimiento de la agricultura en el milenio VIII aC. En China fue el gato leopardo (P. bengalensis) y no el salvaje occidental (F. silvestris) el que comenzó a formar una relación con los seres humanos. La domesticación del gato estuvo, al menos en tres regiones del mundo, por lo tanto, estrechamente vinculada a los inicios de la agricultura.

Sin embargo, los gatos domésticos en China hoy en día no son descendientes del gato leopardo, sino más bien de su relación con F. silvestris lybica. Este última, por tanto, sustituirá el gato leopardo en los asentamientos chinos después del final del Neolítico. ¿Llegó a China con la apertura de la Ruta de la Seda, cuando los imperios romano y Han comenzaron a establecer vínculos tenues entre Oriente y Occidente? Esta es la siguiente pregunta que hay que responder.

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