Espacio

Los polos achatados de Titán arrojan nueva luz sobre la mayor luna de Saturno

02.04.2009 | 20:49
Recreación de Titán, la misteriosa luna de Saturno que se asemeja a lo que era la Tierra hace miles de millones de años, a partir de varias imágenes superpuestas, tiene otra característica en común con nuestro planeta: sus polos son ligeramente achatados.
Recreación de Titán, la misteriosa luna de Saturno que se asemeja a lo que era la Tierra hace miles de millones de años, a partir de varias imágenes superpuestas, tiene otra característica en común con nuestro planeta: sus polos son ligeramente achatados.

Titán, la misteriosa luna de Saturno que se asemeja a lo que era la Tierra hace miles de millones de años, tiene otra característica en común con nuestro planeta: sus polos son ligeramente achatados.

El descubrimiento, que se publica en la revista Science, es un indicio de que cuando Titán se formó se encontraba en una órbita más cercana a Saturno, o de una intensa actividad geológica que explicaría la deformación del planeta, según científicos de la universidad de Stanford en EEUU.

Los científicos, encabezados por el Dr. Howard Zebker, alcanzaron esta conclusión tras estudiar los datos de radar proporcionados durante los últimos cuatro años por la nave Cassini, de la NASA y la Agencia Espacial Europea, que orbita la más grande de las lunas de Saturno.

Las imágenes tomadas desde Cassini, el telescopio Hubble o la sonda Huygens, que se posó en 2005 sobre el satélite, no reflejan esta pequeña desviación en los polos, pero sí los instrumentos de radar de la nave, capaces de medir con mayor precisión la superficie de Titán, explicó a Efe Zebker.

El radio de Titán mide unos 2.575 kilómetros y es ligeramente inferior en los polos que en el ecuador. "Es como si alguien lo hubiera exprimido, como si hubiera puesto sus manos en los polos y apretado hacia adentro", señaló.

Según el ingeniero de la NASA Bryan Stiles, hay una relación directa entre la velocidad a la que un planeta o luna gira sobre su eje y alrededor de otro planeta y lo planos que son sus polos.

"Titán gira demasiado despacio como para explicar su forma achatada, lo que hace pensar que en un tiempo pasado iba más rápido y estaba por tanto más cerca de Saturno, que por su enorme tamaño y cercanía ejerce fuerzas de marea sobre esta luna", dijo.

Otra de las conclusiones de las mediciones topográficas hechas por el radar de Cassini es que los polos de Titán se encuentran más cerca del núcleo del satélite que el ecuador, y por tanto su elevación es menor.

Esto podría explicar que la mayor parte de los lagos de hidrocarburos de Titán se concentren a latitudes elevadas, señaló Zebker.

Titán es el lugar más parecido a la Tierra de nuestro sistema solar y la única luna con una atmósfera, similar a la de nuestro planeta hace 3.500 millones de años, antes de que hubiera oxígeno y vida.

El 95% de la atmósfera está compuesto de nitrógeno, el 3% de metano y el 2% de hidrógeno, otros hidrocarburos y posiblemente argón.

También tiene grandes extensiones de líquido en su superficie, aunque se trata de hidrocarburos y no de agua.

Y una de las principales diferencias con la Tierra es su gélida temperatura, de -179 grados centígrados, según Stiles.

El equipo científico de la Cassini ahora intenta determinar la forma del campo de gravedad del planeta, lo que arrojará nueva luz sobre los datos de los que se dispone, declaró.

"Esto es especialmente importante para entender en qué dirección fluyen los lagos y ríos de hidrocarburos de Titán" y para conocer el ciclo del hidrocarburo y su actividad, en particular si se producen inundaciones y si los lagos se vacían y llenan periódicamente, explicó el ingeniero.

La superficie de Titán está casi enteramente oculta por su atmósfera, una densa nebulosa roja, y sus secretos no empezaron a ser desvelados hasta el lanzamiento de las sondas Voyager en 1980 y 1981.

La nave Cassini, que en 2004 comenzó a orbitar esta luna, mayor que los planetas Mercurio y Plutón, ha utilizado sus radares y otros instrumentos para "penetrar" la atmósfera y revelar nuevos datos como los que hoy se publican.

"Ahora hemos podido ver muchos lagos e incluso superficies líquidas lo suficientemente grandes para calificarlas como mares.

Vemos dunas de miles de kilómetros de largo, montañas de 2.000 metros de altitud, valles fluviales, canales de cientos de kilómetros y algunos cráteres causados por impactos", dijo Stiles.

"Antes de Cassini, Titán era sólo un puntito naranja en el firmamento. Ahora es un lugar con paisajes familiares y nos preguntamos cómo llegaron allí", añadió.

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