galaxia

La colisión de galaxias enanas puede ser el origen de las ´fábricas´ de estrellas

20.11.2008 | 19:24

Las colisiones entre galaxias enanas puede ser el detonante de la natalidad estelar en galaxias de tipo starbursts, una de las más poderosas "fábricas" de estrellas en el Universo, informó hoy el Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC).

Así se desprende de un estudio realizado por los astrofísicos Ángel López Sánchez, en la actualidad investigador del Australia Telescope National Facility, y César Esteban López, del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), y publicado en la revista Astronomy & Astrophysics.

Según se indica en un comunicado del IAC, con ese estudio se han hallado las claves para entender los procesos de formación estelar en galaxias starbursts enanas, en cuyo interior se producen brotes masivos y violentos de nacimientos de estrellas.

La "chispa" que enciende los intensos estallidos de formación estelar que darían lugar a ese tipo de objetos celestes podría proceder de las interacciones entre galaxias enanas de baja masa.

Los datos obtenidos añaden claridad sobre el todavía incipiente modelo jerárquico de formación y evolución galáctica, se añade en el comunicado.

Las estrellas se forman a partir del colapso de grandes nubes de gas y polvo, y, a diferencia de las galaxias espirales, como la Vía Láctea, que disponen de mucho material interestelar que puede favorecer la compresión del gas necesaria para el nacimiento de nuevas estrellas, los mecanismos de formación estelar en galaxias enanas de menor masa eran, hasta ahora, desconocidos.

Los astrónomos de este estudio han realizado observaciones con largos tiempos de exposición de una amplia muestra de objetos celestes, la mayoría enanos, compactos y aparentemente aislados, entre los que hay una veintena de galaxias starbursts que contienen un tipo de estrellas luminosas muy jóvenes y masivas denominadas Wolf-Rayet.

Esteban López indica que este tipo de estrellas son fácilmente distinguibles en estos conglomerados de estrellas recién nacidas y su estudio puede dar pistas sobre la intensidad del brote de formación estelar, su edad así como de su composición química.

Las imágenes revelan rasgos y estructuras como colas y puentes de materia, lo que sugiere la interacción entre dos sistemas independientes.

Por medio del estudio de sus espectros se ha podido determinar la presencia de regiones cercanas con propiedades químicas muy diferenciadas y de distorsiones notables en los patrones de rotación y en las corrientes de estrellas que emanan de estas galaxias enanas.

Los resultados han sido confirmados por medio de la observación en radioastronomía y todos los objetos observados en frecuencias de radio muestran evidencias claras de interacciones de galaxias, tales como colas extensas o nubes independientes de gas neutro, rotación desordenada del gas o expulsión de hidrógeno atómico al medio intergaláctico, explica López.

La combinación de observaciones de gran detalle y profundidad a distintas frecuencias (óptico, infrarrojo cercano y lejano, radio) ha permitido formular hipótesis plausibles sobre la evolución dinámica y química de estos objetos, algunos pertenecientes a grupos de galaxias, además de conseguir pistas adicionales sobre la formación estelar en ellas.

Los investigadores destacan que este tipo de estudio es también fundamental para comparar y extender las propiedades a objetos similares del Universo primitivo, puesto que parece que las interacciones entre objetos enanos eran más comunes entonces, tal y como sugieren los actuales modelos jerárquicos de formación de galaxias.

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