ENTREVISTA

Franklin Chang: ´el ser humano que va a pisar el suelo marciano ya ha nacido´

11.06.2008 | 18:34
Franklin Chang: ´el ser humano que va a pisar el suelo marciano ya ha nacido´
Franklin Chang: ´el ser humano que va a pisar el suelo marciano ya ha nacido´

El costarricense Franklin Chang ha estado siete veces en el espacio, más que ningún otro astronauta en la Historia, y ahora se dedica a diseñar un nuevo motor que permitirá, en un par de décadas, llegar a Marte en tan solo un mes.

Debe ser un chiquillo o chiquilla de unos 15 años. Es algo que vamos a ver en nuestra generación", dice Chang (San José, 1950) en una entrevista con Efe horas antes de participar en un diálogo con el astronauta español Pedro Duque en la Casa de América de Madrid.

Chang, doctor en Ingeniera Nuclear por el Instituto Tecnológico de Massachussets (MIT), voló por última vez en 2002 y se pasó al sector privado en 2005 para fundar Ad Astra Rocket Company, empresa con una sede subsidiaria en Costa Rica que desarrolla el motor VASIMR, un proyecto imprescindible para llegar a Marte "y más allá".

Pregunta: ¿En qué consiste ahora su trabajo?.

Respuesta: Estamos desarrollando un nuevo tipo de motor cohete, el VASIMR, que está diseñado para incrementar la velocidad de transporte entre los planetas. Hoy estamos limitados por los motores químicos, que son muy lentos e ineficientes. La nueva propulsión se basa en el plasma, el cuarto estado de la materia, la misma de la que están hechos el Sol y las estrellas, que nos permitirá desplazarnos a una velocidad 10 veces superior a la actual.

P: ¿Cuál será su aplicación práctica?

R: Hoy día se tardaría 10 meses en llegar a Marte, demasiado tiempo para una misión tripulada y queremos acortar el tiempo de travesía, de manera que tardemos un mes o menos en llegar. También nos permitirá pensar que no vamos a parar en Marte y que vamos a ir a otros lugares del sistema solar.

P: ¿Cuando pisará Marte un ser humano?

R: La tecnología va a estar lista en el 2011, cuando probaremos el primer prototipo del VASIMR en la Estación Espacial Internacional, pero hay muchas otras cuestiones que resolver. Yo comento a menudo que quien va a pisar por primera vez suelo marciano ya está vivo, que debe ser un chiquillo o una chiquilla de unos 15 años en alguna parte de nuestro planeta, una persona que en unos 15 o 20 años tendrá la oportunidad de llegar a Marte.

P: ¿Qué ha cambiado desde la época de la carrera espacial entre Estados Unidos y la URSS hasta ahora?

R: La química es diferente hoy. Estamos en un nuevo umbral en la Historia humana, en un momento en el que el mundo está conmocionado por el propio peso de la Humanidad. Estamos en un planeta finito, en el que los recursos son limitados y tenemos que pensar qué vamos a hacer en un plazo de 50-100 años. No digo que vayamos a botar la tierra como un zapato viejo, pero debemos encontrar lugares donde el ser humano pueda expanderse, para poder mantener la Tierra limpia y bella, como un patrimonio de la Humanidad. Otra diferencia es que ya no hay monopolios del conocimiento como antes. Hoy en día con internet uno puede hacer ciencia en cualquier parte del planeta, simplemente con una computadora y un satélite.

P: ¿Se diluyen las diferencias entre naciones y Estados cuando se viaja al espacio?

R: Cuando regresamos de los vuelos espaciales, los astronautas comentamos a menudo que nuestro planeta es una nave espacial, que es la única que tenemos y que tenemos que cuidarla porque está en bastantes malas condiciones. El astronauta se convierte en un ciudadano de un planeta, no en un ciudadano de un país. Es algo que compartimos todos los astronautas.

P: ¿Con qué momento se queda de sus largas horas en el espacio?

R: En una ocasión, por pura casualidad, mientras escuchaba el cuarto movimiento de la sinfonía "Pastoral" de Beethoven y miraba por la ventanilla, coincidió la secuencia de eventos con la música.

Ese cuarto movimiento es el momento después de la tormenta y lo estaba escuchando justo cuando salía el sol en el Pacífico sur, donde habíamos visto una gran tormenta. Fue un momento sublime que nunca voy a olvidar.

P: ¿Qué opina del turismo espacial?

R: Quizá no parece digno de ser llevado a la carrera espacial, pero está abriendo una serie de oportunidades al sector comercial, que va a dar un impulso extraordinario a la exploración del espacio, porque hay mucho dinero y el dinero mueve las cosas. Propiciará un mercado, una gran competencia y una reducción de precios. Llegará el momento en que la gente irá al espacio porque tiene que ir a trabajar. En mi compañía pensamos tener un laboratorio en la Luna para probar los cohetes que irán a Marte, y habrá personal que estará viviendo allí unos seis meses. Será una realidad en 2020.

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