Investigadores gallegos perfeccionan un biocombustible a partir de hojas y tallo de maíz

Los científicos probaron la producción de etanol en 25 variedades de este cereal en su mayoría de Galicia y alguna de Portugal

01.04.2014 | 02:06
Finca de maíz con un campo de ensayo. // Bernabé/ Javier Lalín

La hoja del maíz sirvió como relleno de colchones a muchas generaciones en Galicia. También fue odiada por muchos por provocar alergia en la piel cuando cada año ayudaban en las tareas de recogida de las mazorcas. Desde hace unos años, tanto el grano, como las hojas y el tallo de este cereal han comenzado a ser usados para lograr etanol como sustituto del gasóleo o gasolina. Científicos gallegos del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) así como químicos de la Universidade de Vigo están realizando diferentes estudios para perfeccionar el biocombustible procedente de hojas y tallo del maíz.

Su último logro -publicado en la revista Agronomy for Sustainable Development- ha sido determinar la tasa de producción de etanol de los residuos de 25 variedades de maíz. Tras muchas pruebas, han concluido que, por cada hectárea de cultivo, se pueden conseguir entre 2.500 y 4.000 litros de etanol, alcohol usado como base para biocombustible.

Para hacerse una idea de lo que supone, tomando como referencia el máximo, los 4.000 litros, con la producción de una hectárea se podría llenar el depósito de 72 Clios. Galicia, según los datos del Gobierno que manejan estos científicos, cuenta con 20.000 hectáreas de maíz que producen alrededor de 130.000 toneladas al año.

El investigador principal del estudio, Bernardo Ordás López, explicó que el montante de la producción depende del tipo de variedad de maíz, siendo el maíz dulce el más productivo para energía ya que del azúcar es de donde se logra el alcohol combustible.

Los científicos han probado con 25 variedades de este cereal desde las autóctonas, propias de Galicia, alguna de Portugal y otras foráneas como el maíz dulce.

Bernardo Ordás aclaró que, por principios, no han estudiado la creación de etanol a partir del grano. Su explicación: "Se está produciendo energía a partir del grano de maíz pero ahí hay una competencia con el alimento. Por eso, la idea del grupo es producir plantas en las que el grano se aproveche para el alimento, mientras el carozo, el tallo y hojas se aproveche para energía".

"Hay variedades con mayor capacidad energética que otras. En el trabajo, hemos visto cuáles son las más adecuadas para combustible y las diferencias que hay entre ellas", añade Ordás.

Este científico reconoce que otra parte del estudio consiste en mejorar genéticamente las plantas para optimizarlas de cara a la producción de etanol. Una posibilidad es lo que ya se denomina con la expresión inglesa stay green (permanece verde). "Se está viendo, explica, que el maíz stay green puede tener tolerancia a ser cultivado con menos nitrógeno, es decir, con menos fertilizante. Esto es una ventaja. La visión de la sostenibilidad también incluye cultivar con la menor cantidad posible de fertilizante. Con el stay green, la paja y hoja permanece más tiempo verde lo que pensamos que puede tener así mejores características para la energía", detalló.

Para aquellos que piensen que el grupo del CSIC maneja transgénicos, Ordás recalcó que "nosotros no trabajamos con transgénicos. El maíz tiene una gran variabilidad no explotada. Un transgénico es meter un gen de otra especie en el maíz. Nosotros trabajamos con genes del propio maíz que están sin aprovechar que, por ejemplo, se encuentran en las variedades locales. Por lo tanto, ¿para qué recurrir al maíz transgénico?".

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