Mariano Barbacid, Director del Centro Nacional de Investigaciones Oncológicas: "Conocer nuestro mapa genético y saber si tendremos cáncer es hoy pura ciencia ficción"

"La mayoría de los tipos de esta enfermedad no se puede prevenir", advierte el reconocido biólogo

 
El científico Mariano Barbacid.
El científico Mariano Barbacid.  Nacho Orejas

CHUS NEIRA Mariano Barbacid (Madrid, 1949) es, posiblemente, el oncólogo nacional más reconocido por la comunidad internacional y por la ciudadanía. Este biólogo molecular ha empeñado toda su vida y toda su investigación en una batalla, el cáncer. Tras un período en Estados Unidos y dos décadas de investigación, regresó a España para dirigir el Centro Nacional de Investigaciones Oncológicas (CNIO), donde sigue, orgulloso, al frente de uno de los mejores equipos de científicos que uno pueda encontrar en España. Esta semana analizó en Asturias la situación de esta enfermedad que, en realidad, son muchas, la plaga más terrible para el ser humano occidental.
-Hoy se puede llegar a pensar que, en cinco años, con el conocimiento de las alteraciones genómicas de los cincuenta tipos de cáncer más comunes que se acaba de anunciar a raíz de la inclusión de España en el Consorcio Internacional del Genoma del Cáncer, la cura estará lista. ¿Es cierta esta previsión?
-Es importante matizar la diferencia entre el conocimiento y su aplicación práctica. Lo que se ya está haciendo, que es secuenciar genomas del cáncer, es como conocer la guía telefónica. Eso permite saber los nombres de todos los ciudadanos que tienen teléfono, pero no nos dice nada de cómo son esos individuos ni qué hacen ni si son buenas personas ni en qué trabajan. El genoma nos permite conocer las letras del libro, porque hemos podido entrar en el detalle molecular de los tipos de cáncer. Dado que cada uno es único, es necesario secuenciar quinientos de cada tipo y eso nos dará un atlas de las mutaciones. Ése es el conocimiento. Ahora, situémonos en 2013, cuando obtengamos ese conocimiento. Nos servirá para conocer los errores en el cáncer, pero no tendrá una aplicación inmediata. Obviamente, el primer paso es conocer, pero conocer y curar son cosas distintas.
-¿Y ya se trabaja en esa dirección?
-De hecho, en los últimos cinco años, prácticamente los agentes citotóxicos han desaparecido del desarrollo farmacéutico, pero no de la clínica. Ahí siguen siendo los más eficaces. Por otra parte, los nuevos fármacos aparecidos desde 2001 son inhibidores selectivos de mutaciones de cáncer. Todavía están vigentes los taxanos, platinos y, en conjunto, los agentes citotóxicos que se vienen utilizando desde los setenta, pero la nueva generación de fármacos es distinta. Está teniendo impacto, pero no de curarse o no curarse, y sí más de los efectos. Son menos dañinos. Así que, resumiendo, soy cuidadoso con las falsas esperanzas.
-¿La genética es una solución?
-No. La terapia genética fue un intento que no ha dado ningún resultado, de hecho ya no se hacen ensayos clínicos de este tipo.
-¿Y si habláramos de un enfoque genético preventivo, qué opina de esas empresas que ofrecen conocer el mapa genético para conocer las posibilidades que uno tiene de desarrollar un cáncer?
-Eso es ciencia ficción. En su día, será posible. Pero lo que ya están haciendo en Estados Unidos no deja de ser un poco engaño. Se dice que el genoma humano que se conoce es el del propio Craig Venter (padre del genoma) Bien, pues viendo ese genoma no se puede decir si Venter va a tener cáncer. Eso no quita para que personas, no sé si llamarlas desaprensivas, ofrezcan esa información a gente que quiere tenerla. Otra cosa muy distinta son familias, los casos de predisposición hereditaria. Ahí, saber que uno tiene una mutación le puede salvar la vida. Una señorita de 20 años que sepa que tiene una mutación, que se le detecte el tumor lo antes posible y se lo quite el cirujano, salvará la vida. O el cáncer de colon. Si uno lo sabe, a partir de los 40, de los 35 años, se hace una colonoscopia y, cuando se le detecte el pólipo, eso le puede salvar la vida. Ahí es importante conocer, pero no el genoma, la mutación.
-¿La vía preventiva es otro de los frentes importantes para luchar contra el cáncer?
-Habría que ver qué decimos con "prevenir" porque, ¿cómo se previene el cáncer?
-¿Quizás con un diagnóstico precoz?
-En el caso del que hablábamos antes, en el de la predisposición hereditaria, sería detección temprana. Pero lo que yo entiendo por prevenir es evitar que pase algo y la mayoría de los tipos de cáncer, que en realidad son 150 enfermedades, no se puede prevenir. Y los que se pueden, no se hace.
-¿Cómo es eso?
-Porque si no, no habría personas que fumaran y, además, todos evitaríamos la exposición sin protección al sol.
-Y aún así nos quedarían ciento cuarenta y pico tipos de cáncer
-Claro. De todas formas, si no fumáramos ya avanzaríamos bastante, aunque sólo afecte a dos o tres tipos de tumores.
-Si conocemos esta relación tan directa entre cáncer y tabaco, ¿por qué fumamos?
-Eso me pregunto yo. Porque, además, es innecesario y supongo que si Colón no hubiera descubierto América seríamos igual de felices. Parece una costumbre difícil de erradicar, pero se erradicará cuando se equipare el tabaco a una escala social baja, como ya sucede en Estados Unidos. Es que las personas que fuman no son consistentes del mal olor. Así que, al final, será una mezcla de preocuparse por la salud y de fenómeno social.
-Sin pedirle falsas expectativas, ¿cuál es el estado de la cuestión actual del cáncer?
-Estamos en una etapa de transición dentro del mundo del cáncer, tanto en el tratamiento como en el conocimiento. En esta etapa se han almacenado muchísimos conocimientos, pero falta dar el salto a la aplicación práctica importante. Hoy los nuevos fármacos quizá no son tan efectivos, pero son menos tóxicos y más selectivos.

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